Served To Soberon: Tequila & Mezcal Fest Ghent

(Scroll down for English!)

Op zaterdag 14 en zondag 15 oktober was het groot feest in de ‘Eskimofabriek’ in Gent. De oude textielfabriek wordt tegenwoordig gebruikt als evenementenhal, en diende afgelopen weekend als locatie voor de eerste editie van het ‘Tequila & Mezcal Fest’, georganiseerd door het team van ‘Agave Selection‘: Andres Villagomez, Marco Pulido en Jean-Cristophe Figueroa.

Agave Selection is een coöperatief bedrijf dat zich inzet om te breken met het slechte imago dat spirits gemaakt van agave vaak hebben. Zij zetten zich in om ervoor te zorgen dat de kwalitatieve producten met hetzelfde respect als andere spirits behandeld worden.

Zaterdagochtend, 11u, ik arriveer. Sinds eergisteren weet ik dat ik niet alleen ga om te proeven, kijken en luisteren, maar dat ik zelf ook anderhalf uur achter de bar zal staan. Op het menu staat een uitgebreid aanbod aan cocktails op basis van tequila en mezcal, zowel klassieke combinaties zoals een ‘Mezcal Negroni‘ (eventueel in tropical version) en de Margarita, maar evengoed enkele custom drinks. Barmanager van dienst is Charlotte De Fevere, zij stond mee achter het roer in ‘The Old Fashioned‘ in Gent, was werkzaam in de barscène van Berlijn en zou later vandaag het diploma ‘Tequila Expert’ mogen ontvangen uit de handen van de Mexicaanse ambassadeur. Terwijl ik met zowel haar als Vitas (die ik twee dagen ervoor nog hoorde praten op de Funky Rum Tasting in Proof), de recepten overliep, werden de laatste stands opgebouwd. De Eskimofabriek was klaar om het publiek te ontvangen.

20171014131133_IMG_0601
Vitas preparing cocktails

De eerste stand waar ik aan terecht kwam was die van Mezcalbrand ‘Mala Idea’ uit Oaxaca, eigenaar Marcos Mendoza en zijn vrouw, Katrina, ontvingen me met veel plezier om me kennis te laten maken met hun Mezcals en mij het verhaal achter de spirit uit de doeken te doen. “Voor elke agave die wij kappen, planten wij er twee terug in de plaats. Uit respect en dankbaarheid voor wat de natuur ons geeft.” Hij liet me proeven van gekookte agave vooraleer ik aan hun mezcals begon. “Lekker toch, bijna zoals snoep! Trouwens, bij ons wordt alles wordt met de hand gedaan.”, Marcos laat me zijn armen zien, getekend door de strijd met de stekelige agave planten, “Het hoort erbij”, lacht hij. “En nu, tijd voor Mezcal!

De eerste die ik te drinken krijg is hun ‘Espadin’, de mezcal van 12-jarige agave heeft een zijdezachte smaak met tonen van citrus, is licht gerookt en gaat vooral gevaarlijk vlot naar binnen voor een spirit van 45°. Ze wordt tweemaal gedistilleerd, de eerste maal met de agave in de ketel. Daarna volgt de ‘Tobala‘, ook wel gekend als ‘koning van de agave’. Ze wordt geoogst op 14 jaar, de smaak is loepzuiver, peperig, minder gerookt. Marcos voegt eraan toe dat er 15 kilogram Tobala nodig is voor 1 liter mezcal. Ik proef ook nog de 18-jarige ‘Cuishe‘ die de titel ‘Mezcal van het jaar’ heeft mogen ontvangen, met haar geturfde tonen is ze een perfecte instap voor whiskey-liefhebbers. De vierde, ‘Tepextate‘, was mijn favoriet. De 24-jarige plant brengt extreem sterke smaken van de oceaan, oesters, zeevruchten, krab, met zich mee. De unieke ziltige aroma’s dansen over je smaakpalet. “Toen we met Mala Idea wilden beginnen vond iedereen het een slecht idee. Maar wij lieten ons niet kennen. De coyote is mijn spirit animal, hij zou mij leidden. Vandaar dat de naam van onze Mezcal letterlijk vertaald kan worden naar ‘slecht idee’ en dat de Coyote ons logo is.” Als laatste proef ik hun unieke ‘Añejo’, gemaakt van 11-jarige Espadin en daarna vatgerijpt in Tennessee Whiskey-vaten voor vijf jaar en ondergronds bewaard, in glazen bokalen voor 2 jaar. Zacht, zachter, zachtst, deze Añejo is meesterlijk. De passie voor het product druipt eraf bij Marcos en zijn vrouw. “We doen het niet enkel voor onszelf, maar voor de toekomst, voor onze kinderen.” Met deze boodschap eindigde Marcus zijn lofrede over de wondere wereld van Premium Mezcal. Fun Fact: Brand-ambassador Kyle Higgins bleek mijn collega-bartender voor die namiddag te zijn.

Tequila & Mezcal Fest was meer dan proeven, ruiken, eten en cocktails drinken, er werden doorheen de dag (of dagen, want ook de volgende dag zou de Eskimofabriek een stukje Mexico herbergen) ook tal van masterclasses gegeven. Ik ging luisteren naar Cynthia Villalobos die een seminar gaf over het distillatieproces van de verschillende soorten agave based spirits, welke veel verder gaan dan enkel Tequila en Mezcal. Er bestaan niet minder dan 200-300 soorten agave, waarvan een kleine 200 terug te vinden zijn in Mexico alleen. De Blue Weber, basis voor (échte) tequila, is dan wel de meest gekende, maar daar houdt het niet op. Zo bestaan er ook Raicilla en Sotol, twee spirits op basis van andere agaveplanten, die ik later op de dag voor de eerste maal deftig zou proeven.

Cynthia legde aan de hand van enkele foto’s uit hoe intensief het maken van een kwalitatief product is, van leren zakken waarin de fermentatie plaatsvindt tot het gebruik van kleien pot stills, het artisanale druipt rechtstreeks van de plant de fles in. Na haar uitleg passeerde ik nog aan haar stand van ‘Aventureros Del Mezcal’, een fairtrade organisatie die zo dicht mogelijk staat bij verschillende organisaties om zo een eerlijk product voor een eerlijke prijs af te leveren.

Bij haar proefde ik de 12-jarige ‘Arroqueño’, die rokerig en heel erg fruitig was, een 15-jarige ‘Tepextate‘, die zacht, kruidig en heel floraal was en de 12-jarige ‘Mexicana Amarillo’, met een spicy body van peper en specerijen. Afsluiten met Mezcal deed ik aan de stand van Meteoro, terug iets meer smoke en vooral een diepe gelaagdheid, perfect voor het maken van cocktails. Iets waar ik nu zelf aan mocht beginnen.

Na mijn eigen shift achter de bar besloot ik om na een voormiddag Mezcal ook de andere spirits te proeven. Eerste stop: Balam voor hun Raicilla en Sotol. Ik bleef me op de meest positieve manier verbazen over de liefde en de arbeid die al deze mensen in hun product staken, over hoe weinig informatie over deze producten tot bij ons geraakt. Vaak gaat het agave-verhaal schrijnend genoeg niet veel verder dan de alomgekende “Everybody has a Tequila story…” uit onze studententijd, waar we shotjes lage kwaliteitstequila achterover kletsten met een citroenpartje en een lik zout en waarvan de wrange nasmaak nog steeds op onze tong ligt. Mijn respect voor al deze vaklui en het team van Agave Selection blijft zienderogen groeien.

Tijdens een hoognodige lunchpauze raakte ik aan de praat met Iñaki Orozco, hij bleek niemand minder te zijn dan de oprichter van Riazul Tequila. Na mijn bezoek aan Espinoza en Corralejo ging ik bij hem een kijkje nemen. Zijn award-winning aanbod van Silver, Reposado en Añejo bleek een schot in de roos om de avond in stijl af te sluiten. De eerste twee in de reeks waren prachtig van smaak, zacht met toch die heerlijke punch van agave waar je naar op zoek bent en zag ik als uitermate geschikt voor het maken van cocktails. Maar de smaakwinnaar was toch hun Añejo, die twee jaar heeft gerijpt op ex-Cognac vaten. Met een gelaagdheid om u tegen te zeggen en een heerlijk zoet aroma van vanille, hout, honing, warme specerijen als ondersteuning voor de frissere agave heeft Iñaki met zijn Añejo werkelijk vloeibaar goud in handen.

En met die tasting kwam er een eind aan mijn bezoek. Ik had graag de andere merken ook een kans gegeven, maar mijn palet was meer dan verzadigd en dan heeft een tasting nog weinig zin, zeker als je spreekt over producten die met zo veel zorg en liefde gemaakt zijn.

Tequila & Mezcal Fest‘, je was geweldig. Een applaus voor Agave Selection en alle aanwezige merken!
Cheers,
Matthias!

Bezoek hier de websites van bovengenoemde brands:
Agave Selection (Organisation)
Aventureros Del Mezcal (Mezcal)
Balam (Sotol & Raicilla)
Corralejo (Tequila)
Espinoza (Tequila)
Mala Idea (Mezcal)
Meteoro (Mezcal)
Riazul (Tequila)

ENGLISH 🇬🇧


On Saturday 14 and Sunday 15th October the ‘Eskimofabriek’ in Ghent hosted an amazing event. The former textile factory is nowadays the ultimate location for special occasions, hence the reason it was selected for the first Belgian edition of ‘Tequila & Mezcal Fest’ organised by the team of Agave Selection: Andrés Villagomez, Marco Pulido and Jean-Cristophe Figueroa.

Agave Selection is the first cooperative company in Europe with the mission to position agave spirits as high quality products that should be treated with the same respect as other quality spirits.

Saturday, 11 o’ clock. Since the day before yesterday I know I’m not just going there to taste, smell, listen and watch but also to do a bartending shift. On the menu will be a selection of cocktails based on tequila and mezcal, we’re serving classic combos like a Mezcal Negroni (both regular and tropical) and a Margarita, but a series of custom drinks as well. Barmanager is Charlotte De Fevere, formerly bartending at ‘The Old Fashioned’ in Ghent and part of the Berlin barscene. Later today she would be awarded the diploma of ‘Tequila Expert’ by the Mexican Ambassador, who was attending the ‘Tequila & Mezcal Fest’ as well. While I was running through the recipes with her and Vitas Van De Cauter (remember the Funky Rum Tasting?), the last booths got set up. The Eskimofabriek was ready fort wo days of Mexican Madness.

20171014131133_IMG_0601
Vitas preparing cocktails

The first brand I visited was ‘Mezcal Mala Idea’, from Oaxaca, owner Marcos Mendoza and his wife, Katrina, gladly presented their range of mezcals to me while also explaining the entire story behind the spirit. “For every agave we harvest, we plant two in return. Out of respect and gratitude for what nature offers us.” Before we started tasting the mezcal I had to try a piece of cooked agave. “Taste this first. It’s beautiful. By the way, we do everything by hand.”, Marcos shows me his scarred arms, a sign of the battle with the thorny agave plants. “It’s part of it.” He laughs. “And now, the Mezcal!

To start, I get to try their ‘Espadin’, the mezcal, made of 12y old agave has a silky smooth mouthfeel, beautiful aroma of citrus and a slight hint of smoke. It goes down dangerously fast for a 45° ABV spirit, but man, what a beauty! Next is the ‘Tobala’, also known as ‘King of the Agave’. Harvested when they’re 14y old, the Tobala has a most crisp and clean taste, peppery and less smokey than the first. Marcos adds that for every liter of Tobala Mezcal no less than 15kg of agave are needed. Third is the 18y old ‘Cuishe’, which received the title of ‘Mezcal of the year’, it is slightly peated, being a great introduction mezcal for peated whiskey lovers. The next on, ‘Tepextate’, was my favorite. The 24y old plant has intense oceanic aromas. Brine, salt, crab, oyster, sardines, an intense marriage of soil and sea, terrific to say the least, this is unlike any I’ve ever had before. “The name Mala Idea literally means ‘bad idea’, when we started the company everybody was calling us insane. Yet we just went for it, the coyote, found on our logo, is my spirit animal. It guided me towards my goal.”, Marcos tells me while he pours me a final sample. “This is our ‘Añejo’, made from 11y old Espadin, which has rested for 5 years in Tennesee Whiskey-casks and finished in glass bowls underground.” Smooth, smoother, smoothest, this añejo is a masterpiece. Marcos and his wife’s passion for their brand is as genuine as their product itself. “We’re not just doing this for ourselves, this is for the future.” And that concluded Marco’s passionate ode to the wonderful world of Mezcal. Fun Fact: their brand ambassador, Kyle Higgins, appeared to be my co-bartender today, and what an amazing guy he was!

Tequila & Mezcal Fest‘ was more than tasting, smelling, eating and drinking. Throughout the day (or days, because the fest would continue on Sunday) several masterclasses were given. I listened to Cynthia Villalobos, who gave a seminar on the distillation process of agave-based spirits, which goes way beyond just tequila and mezcal. There are between 200 and 300 different types of agave, of which 150-200 grow in Mexico alone. The Blue Weber, base for (real) tequila is the most wellknown, but that’s just the tip of the iceberg. Raicilla and Sotol are two other agave based spirits I finally was able to give a decent chance due to the great festival.

Cynthia explained us how labor intensive it is to create a quality product, from leather bags used for fermentation to clay pot stills. This is a bottled artisanal craft. After her seminar I visited her booth of ‘Aventureros Del Mezcal’, a fairtrade organization that tries to work with different small companies so they’re able to produce a fair product for a fair price. I tried the 12y old ‘Arroqueño’, which had quite some smoke and lots of fruit. Their 15y old ‘Tepextate’, smooth, herbal and very floral and the 12y old ‘Mexicana Amarillo’, with its spicy body of peppers. I finished the Mezcal tastings at the Meteoro booth, a mezcal with quite some smoke and layered aroma, perfectly suitable for cocktails. That being said it was my turn to man the cocktailbar.

After my shift I decided to try some other spirits than just Mezcal, first stop: Balam, with their Raicilla and Sotol. Once again it amazed me how all these people were passionate about their products, it amazed me how so little info about all of this actually got to us. The tale of the agave often doesn’t go much further than the infamous “Everybody has a Tequila-story…”, that typical moment during our time in college where we shoot bad quality tequila with a lemon wedge and a lick of salt, the reason why we keep tasting it in the back of our mouth at any given time the word ‘tequila’ is mentioned, so sad. My respect for these craftsmen and the team of Agave Selection keeps growing.

During a necessary lunch break, accompanied by live music of a Mariachi band, I get talking to Iñaki Orozco, who later on appears to be the founder of Riazul Tequila. After a stop at the Espinoza and Corralejo booths, I visit him at his post. His award-winning range of Silver, Reposado and Añejo Tequilas appeared a perfect way to end this day on a high note. The Silver and Reposado, both smooth as tequilas can get, with fresh and playful aromas of herbal and fruity flavors of premium agave, immediately gave me some inspiration to start mixing drinks. Yet I got silent when trying the Riazul Añejo. Aged for two years in ex-Cognac barrels with a layered body of vanilla, wood, honey, warm spices and crisp agave, Iñaki’s Añejo is liquid gold.

And with this there came an end to my visit, a bit bummed I wasn’t able to taste all brands, yet tasting more would’ve easily killed my palate and there’s little use to tasting such beautiful products made with so much love and care when you won’t be able to genuinely experience it.

Tequila & Mezcal Fest‘, you were great! An applause for Agave Selection and all the brands present!
Cheers,
Matthias

Visit the website of above mentioned brands:
Agave Selection (Organisation)
Aventureros Del Mezcal (Mezcal)
Balam (Sotol & Raicilla)
Corralejo (Tequila)
Espinoza (Tequila)
Mala Idea (Mezcal)
Meteoro (Mezcal)
Riazul (Tequila)

One Reply to “Served To Soberon: Tequila & Mezcal Fest Ghent”

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

w

Verbinden met %s