Served To Soberon: Sprezza Cocktail Bar

(Scroll down for English!)

Op donderdag 18 januari was ik uitgenodigd voor de persopening van Sprezza, de nieuwste telg in de familie van Vlaamse high-end cocktailbars. De bar maakt deel uit van het Damier Hotel te Kortrijk. Hier mijn verslag.

De beats, zowel smooth & mellow als dansbaar, begeleiden me naar binnen, ik ben er als een van de eersten bij, gelukkig zie ik onmiddellijk enkele bekende gezichten achter de bar. Barmanager Keith Cuveele, hiervoor werkzaam in The Pharmacy, Thibaud Ducoulombier, als rechterhand van Keith, en last but not least, de immer charmante Hannah Van Ongevalle als ‘Special Guest’.

IMG_2711
Hannah – Thibaud – Keith

Door mijn vroege komst kon ik een plek aan de bar veroveren en drie uur lang heb ik er, gekluisterd aan mijn stoel, nauwlettend elke beweging van de drie barmusketiers in de gaten gehouden. Keith, Thibaud en Hannah genieten van het werk dat ze verrichten. De natuurlijke charme en flair waarmee ze de ene na de andere cocktail serveren is de verpersoonlijking van de naam die aan de bar gegeven is.

Sprezza of ‘Sprezzatura’ is een Italiaanse term die geen gelijke kent in het Nederlands. Het kan best vertaald worden als ‘de kunst van moeiteloosheid’, en zo ziet het er ook uit. Met vloeiende en vurige bewegingen wordt cocktail na cocktail gecreëerd, magisch om te volgen. Kunstenaars zijn het, alle drie.

De reden dat Hannah Van Ongevalle deze avond mee aan het roer staat is verre van willekeur. In de eerste plaats stonden Keith en Hannah twee jaar zij aan zij in The Pharmacy, waardoor ze perfect op elkaar ingespeeld zijn, maar Hannah was tevens bar-consultant voor Sprezza. Terwijl ze me elegant een menukaart geeft, volgt ook een woordje uitleg over haar aanwezigheid.

IMG_2710
Hannah Van Ongevalle

Hannah: “Het is niet de bedoeling dat ik hier ‘vaak’ achter de bar zal staan. Af en toe een guest-shift misschien. Maar vermits ik zo nauw betrokken was bij de realisatie van Sprezza, is het wel heel fijn om hier vanavond te zijn. Deze bar is voor mij echt ‘mijn ultieme bar’. Ik heb samen met Keith de cocktailkaart opgesteld, de bar uitgetekend, de backbar mee uitgedacht… Het was een intens proces, maar het resultaat is prachtig.

De menukaart is ingedeeld volgens verschillende thema’s zoals ‘The Sweet Spot’ en ‘The Healthy Corner’, er is een selectie ‘seasonal cocktails’ en uiteraard kunnen de classics niet ontbreken. Leuk om te zien dat geen smaak of techniek vergeten wordt.

IMG_2688

Ondertussen bestel ik een eerste cocktail. De ‘All Night Long’ is een combinatie van Mezcal, selder, citroen en gember, klassevol gegarneerd met zoethout, verse munt en gedroogde limoenschijfjes. Een streling voor het oog. De smaak is fris, met een lichte ‘smoke & spice’ achteraan. Een mooie opener.

Keith: “De cocktails zijn samengesteld uit zowel klassieke als gewaagde smaken. Er is bij elke cocktail over de evolutie in het glas nagedacht.

Bij het bestellen van mijn volgende cocktail, ‘The Alchemist’, zie ik drie glimlachen verschijnen. Ik kijk wat argwanend terwijl Hannah zegt dat ik ‘de juiste keuze’ maak. Mijn pupillen verwijden en ik schiet in de lach als Thibaud een toren voor me neerzet. Dit is een gloriemoment voor hen: een wow-effect creëren, iets unieks presenteren, iets waarbij je elk zintuig kan bekoren. Ik durf er bijna niet aankomen maar glijd toch langzaam met mijn vingers over de constructie van drie verdiepingen die voor me staat.

Keith: “Bovenaan bevindt zich een mix van Copperhead Gin en citroengras. Vervolgens passeert ze door een kruidenmix van onder andere kruidnagel, Szechuan pepers en kittelbloem. De lichtgroene mix verandert door die laatste in een blauwe vloeistof en komt in het glas terecht op een mix van appel- en citroenzuur. Geniet er van!”

Mijn cocktail verandert in het glas door de aanraking met de zuren opnieuw van kleur. Ik ben met verstomming geslagen. Dit is geen cocktail, dit is een Ervaring met hoofdletter E. The Alchemist is een erg ge(s)laagde cocktail. Ze begint vrij zoet, maar naarmate je drinkt, wordt ze telkens wat meer ‘vibrant’. De acid-mix doet haar werk. De muziek zwelt op, de sfeer binnen zit goed, ik zie dat ik niet de enige ben die geniet.

IMG_2721

Hannah liet me aan het begin van de avond weten dat classics die niet op de kaart staan uiteraard ook gemaakt kunnen worden. Met die aanbeveling in het achterhoofd bestel ik een ‘Rum Old Fashioned’, mijn ‘signature request’. Niet zozeer als kwaliteitsmeter voor de skills van bartenders, wel om te zien hoe ze smaken opbouwen en evenwicht behouden. Keith neemt enkele flessen uit de backbar. Ik ben blij met zijn keuze. Appleton Reserve, Plantation Pineapple en Chocolate Bitters, afgewerkt met een zeste van sinaasappel. Het resultaat is speels, vol, gelaagd en de exotische toets van ananas is een leuke knipoog van een bartender die er z’n eigen draai aan geeft. Het zijn die kleine details die het verschil maken.

Cocktail nummer vier van de avond is de ‘We Are Diplomats’. Een eigen creatie van Keith, met Diplomatico Rum, PX Sherry, Hazelnoot, Amandel en Absinthe. Met deze cocktail won hij een wedstrijd georganiseerd door Diplomatico Rum zelf en schopte hij het tot in de internationale finale in Venezuela. Thibaud zet een schatkist voor me. “Klaar voor?”, ik knik. Hij opent het slotje en gehuld in appelrook komt de award-winning cocktail tevoorschijn. Deze avond wordt steeds beter. Ik zet de smaakbom aan mijn lippen en laat me meevoeren naar zonnige oorden. Cocktails als deze zijn vloeibaar goud, een sensatie, weinig woorden doen hem eer aan. Ik geef Keith een ingetogen applaus. Hij glundert, terecht.

Mijn afsluiter was de ‘Hot Buttered Rum’. Ik had Keith verschillende keren die avond met vuur zien spelen en wilde zelf ook wel mijn persoonlijke Jerry Thomas-momentje. De combinatie van Appleton Rum, gekruide boter en honing werd de perfecte afsluiter van de avond. Letterlijk en figuurlijk werd ik warm vanbinnen bij het drinken van deze cocktail.

Sprezza omschrijven in het kort is moeilijk, maar ze zijn ongetwijfeld een absolute meerwaarde voor het Belgisch cocktaillandschap. Een high-end hotelbar, gezellig ingericht, aangenaam van sfeer met enkele van de mooiste vloeibare creaties. Keith en Thibaud zien mij zeker terugkeren, liefst zo snel mogelijk.

Schol,
Matthias

Info:
– Adres: Graanmarkt 12, 8500 Kortrijk
– Gemiddelde prijs voor een cocktail: €12-15
– Mocktails en special requests beschikbaar
– Open van woensdag tot zaterdag, van 17u tot 01u
–  Reservatie niet nodig
Website

ENGLISH 🇬🇧


On Thursday, January 18, I was invited for the official press opening of Sprezza, the youngest member of the Belgian High-end cocktailbars, part of the Damier Hotel in Kortrijk, West-Flanders. Here’s a rundown of my evening.

The smooth & mellow beats invite me inside the bar. I’m one of the first people attending tonight, luckily there’s no time for awkwardness as I recognise the faces behind the bar. Barmanager of Sprezza is Keith Cuveele, previously active in Speak-easy ‘The Pharmacy’. By his side, Thibaud Ducoulombier. Last but not least, the ever-charming Hannah Van Ongevalle, joining them for a guest-shift tonight.

IMG_2711

Because of my early arrival I get to pick a front-row seat, where I sat, confined, for the next three hours, keeping a close eye on every move of the three barmusketeers. Keith, Thibaud and Hannah enjoy their work. Every cocktail is prepared and served with natural flair, they are the embodiment of the name of the bar.

Sprezza or ‘Sprezzatura’ is an Italian term that is hard to translate, it can best be described as ‘the art of effortlessness’, and that’s exactly what’s happening in front of me. With fluent, vibrant and fiery movements they’re creating cocktail after cocktail, magical. These people are artists.

The reason Hannah Van Ongevalle is joining the ranks tonight is no coincidence or random decision. First of all, Keith and Hannah shook things up in the Pharmacy side by side for two years and know how to work like a team. Secondly, but in this case most importantly, Hannah was bar-consultant for Sprezza. While she graciously hands me the menu, she gives some info on the work she did.

IMG_2710

Hannah: “I won’t be working here regularly, maybe a guest-shift once in a while, who knows… yet since I was so involved with the realisation of Sprezza it’s a joy to be standing behind the bar tonight. This bar is the ultimate bar I would design for myself as well. I created the menu together with Keith, designed the bar itself, thought out the backbar… It was intense, but the result is beautiful.

The menu is divided in different sections like ‘The Sweet Spot’ and ‘The Healthy Corner’, there’s also a selection of ‘Seasonal Cocktails’ and ‘Classics’. No single flavor profile or technique has been forgotten.

IMG_2688

In the meanwhile I order my first drink of the night. The ‘All Night Long’ is a combination of Mezcal, celery, lemon and ginger, beautifully garnished with licorice, fresh mint and dried lime wheels. A delight for the eye. The flavors are vibrant and fresh, with a light ‘smoke and spic’ at the end. A beautiful way to start.

Keith: “The cocktails are composed of both classic and more experimental flavors. Every cocktail is carefully selected and has an aromatic evolution while drinking.

When I order my second drink, ‘The Alchemist’, three big smiles appear. While I look at them suspiciously Hannah tells me I made the right choice. My pupils dilate and I start laughing when Thibaud reaches for this huge tower. This is their moment-supreme: creating a wow-effect, presenting something unique, something that pleases al the senses. I run my fingers along the multi-floor wooden contraption.

Keith: “We start with a mix of Copperhead Gin and lemongrass. This runs through a spice mix of (a.o.) Cloves, Szechuan peppers and Butterfly Pea flowers. The latter changing the hue of the whitish-green drink into a deep-blue. When it finally arrives in the glass, it will blend with a lemon and apple acid mix. Enjoy!

My cocktail changes colors again when it gets in touch with the acids. I’m stunned. This is not a drink. This is an Experience with capital E. The Alchemist is a wonderfully layered drink. Sweet at the start, yet the more you drink the more vibrant and playful it gets. The acid-mix does what she’s ought to do. The music fills the room, the atmosphere is enjoyable. I’m not the only person enjoying my night.

IMG_2721

Hannah told me at the beginning of the evening that classics which are not on the menu obviously can be ordered as well. With that in mind, I order a ‘Rum Old Fashioned’, my ‘signature request‘ in bars. Not to rate the skill of the bartender, rather to see how they compose the drink, what flavors they use and how balanced the result is. Keith takes several bottles from the backbar. Appleton Reserve, Plantation Pineapple, Chocolate bitters, finished with expressed orange skin.  The result is playful, fullbodied, layered and the exotic touch of the pineapple is the fun signature of a bartender that dares to try things differently. It’s these little things that make the difference in a bar.

Cocktail #4 is the ‘We Are Diplomats’, Keith’s own creation of Diplomatico Rum, PX-Sherry, Hazelnut, Almond and Absinthe. With this mix Keith won a Diplomatico-cocktail challenge and even made it to the international finals in Venezuela. Thibaud puts a treasure chest in front of me. “Ready?”, I nod my head. He opens the chest and with it, the ‘in apple-smoke shrouded award-winning’ cocktail is revealed. The aroma arriving with a blast. This evening is only getting better. I take a first sip from the drink and it immediately takes me to beautiful places. Cocktails like these are liquid gold, a sensation. Not many words able to describe what I’m experiencing. I humbly applaud. Keith is beaming, deservedly.

I finish my night with the ‘Hot Buttered Rum’. I had seen Keith play with fire several times tonight and wanted my own ‘Jerry Thomas’-moment as well. The combination of Appleton Rum, Spiced Butter and Honey were the perfect way to conclude this evening. Both literally and figuratively this cocktail made me feel warm and cosy inside.

Describing Sprezza briefly is difficult, yet they are, without any doubt, an added value to the Belgian Cocktailscene. A high-end bar, elegantly furnished, breathing the right atmosphere and home to some of the best liquid creations. Keith and Thibaud will see me return, preferably sooner than later.

Cheers,
Matthias

Info:
– Address: Graanmarkt 12, 8500 Kortrijk
– Average price for a cocktail: €12-15
– Mocktails and special requests available
– Open from Wednesday till Saturday, 17u -01u
– No reservation required
Website

 

 

One Reply to “Served To Soberon: Sprezza Cocktail Bar”

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

w

Verbinden met %s