Served To Soberon: Ben Belmans & BelRoy’s Bottle-Aged Cocktails

(Scroll down for English!)

Enkele maanden geleden zat ik voor het eerst op een barkruk in ‘BelRoy’s Bijou’, een van de prachtige cocktailzaken die het Antwerpse Zuid rijk is. Ik was er toen aanwezig voor een Tiki Masterclass, gegeven door Dieter van Roy en Dries Botty. Enkele van de cocktails werden toen bereid met de eigen spirits die Dieter en collega Ben Belmans op de markt zouden brengen, maar op een uiteenzetting was het nog even wachten… Tot ik enkele weken geleden plots bericht kreeg van Ben zelf. Hij zei dat hij me graag wou ontmoeten, meer over me te weten wou komen en zelf zijn verhaal wou vertellen.

Mijn enthousiasme, eerbied en angst kwamen tegelijk naar boven. Ik zette slechts een goed jaar geleden mijn eerste echte stappen in de wereld van mixology en zou nu een persoonlijk gesprek voeren met dé Ben Belmans, een van de peetvaders van de Belgische Mixology? Mijn handen trilden, had ik een shaker vastgehad, dan had ik 12 tot 15 seconden later een Daiquiri kunnen zeven.

Ben Belmans’ Personal Masterclass
Ik stap af in Station Antwerpen-Zuid en wordt door Ben himself opgepikt, samen rijden we naar de Graaf van Egmontstraat. Ik wandel BelRoy’s Bijou binnen en zou de komende tweeënhalf uur met Ben praten over het belang van bloggers, nieuwe media, de kunst en kunde van cocktails maken en uiteraard, hun nieuwe lijn producten: 3 spirits en 3 bottle-aged cocktails. Over de spirits heb ik het in een vervolgartikel. De Bottle-Aged Cocktails komen vandaag wel aan bod.

Zeg eens, Matthias, wat is jouw verhaal?” Ben straalt zowel correctheid als zachtheid uit. De mensen die hem kennen zullen het wel beamen, hij heeft een bepaalde charme over zich en spreekt met een warme, rustige stem, zijn woorden zorgvuldig gekozen. Een beetje de verpersoonlijking van de bar waarin ik me voor de tweede keer bevind. Ik vertel meer over mezelf, en waar ‘Served By Soberon’ voor staat, over mijn onverzadigbare honger naar kennis en de goesting om die te delen.

Je plaatste deze ochtend een Vesper Martini online.”, zegt Ben. Ik knik en lach. Hij is op de hoogte. “En hoe heb je dat gedaan?” Ik lach iets harder, ditmaal zenuwachtiger, het klassieke mondeling-examen gevoel komt naar boven. “Ik heb hem gestirred…” Voordat ik goed en wel aan mijn uitleg kan beginnen onderbreekt hij me al. “Wacht”, zegt hij. “Maak hem anders eens voor me klaar.”, Ben nodigt me uit achter de bar, ik slik, maar ga in op het aanbod. “Loods me er maar door.”, glimlacht hij.

Terwijl ik elke stap herhaal geeft hij me hier en daar tips en tricks mee, legt hij de wetenschap achter het maken van cocktails uit, de reden voor technieken, hij wijdt uit over temperaturen, hoeveelheden, tijden, aromatische evoluties. Ik strain mijn Vesper in het glas dat Ben klaarzet. Hij maakt zelf een tweede versie, shaket in plaats van te stirren. Een derde is de Bottle-Aged versie van hun eigen lijn. “En nu gaan we proeven.”, zegt hij. “Ik kan het gebruiken”, lach ik. Drie glazen, drie dezelfde cocktails, drie totaal verschillende smaakervaringen. Wonderbaarlijk.

“Smaak is iets persoonlijks, maar kwaliteit en consistentie zijn niet subjectief”
– Ben Belmans

De sfeer is heel gemoedelijk. Ben maakt me duidelijk dat hij me vooral meer info wilt geven over het waarom, wat en hoe. Zaken die ik misschien wel weet, maar waar ik nog niet eerder bij stilstond. Om de zoveel minuten volgt er een ‘aha-erlebnis’. Ik bestook Ben met de ene vraag achter de andere, soms kaatst hij er een terug naar mij en is het mijn beurt om met veel te veel woorden te antwoorden. “Sorry, ik ben geen man van weinig woorden als ik een uitleg doe.”, zeg ik hem al lachend. “Dan zijn we met twee.” Knipoogt hij.

We vergelijken de profielen van de drie Vespers, “Het gaat niet per se over welke versie de lekkerste is, smaak op zich is iets persoonlijks”, zegt Ben, “maar kwaliteit en consistentie zijn niet subjectief.” En dit brengt ons gesprek bij de spirits en bottle-aged cocktails die hij samen met Dieter ontwikkelde.

Als bartenders willen we de beste producten kunnen gebruiken. Producten waar we zelf 100% van overtuigd zijn dat ze het smaakprofiel hebben dat we voor ogen hebben.” Ben wéét wat hij wil, hij is al jaren ervaringsdeskundige zowel achter de bar, als op evenementen en als cateraar. Hij volgde uiteindelijk zelf een cursus distillatietechnieken en heeft nu als gediplomeerd stoker én bartender het volledige proces, van grondstof tot eindresultaat in het glas, in eigen handen.

IMG_3018

Bottle-Aging
Er zijn verschillende redenen waarom Ben en Dieter er voor kiezen om naast spirits ook bottle-aged cocktails te lanceren. In de eerste plaats is het een harmonieus spel: In de fles wordt de cocktail zachter doordat het water en de alcohol als het ware een marriage aangaan, maar daarnaast ontstaat ook een nieuwe complexiteit. “Ik ontdekte die verandering door restjes batched cocktails van op evenementen na lange tijd opnieuw te proeven. Er was iets mee gebeurd, er had als het ware een smaakevolutie plaatsgevonden.”, vertelt Ben.

In Bijou’s serveerden ze al een hele reeks bottle-aged cocktails voordat ze hun eigen trio uitbrachten. “Oké, je mist het ‘spel’ van de bartender. Dat is waar, maar wij zijn nooit Tom Cruise uit ‘Cocktail’ geweest. Wij willen de mensen een totaalervaring geven, goede gastheren zijn én bovenal consistent geweldige cocktails serveren. Daarnaast geeft het ons ook de kans om met smaken te spelen, zo kunnen we bijvoorbeeld verschillende soorten Vermouth combineren in plaats van met één product te werken.

Dat we ze op fles uitbrengen is ook leuk voor mensen die niet steeds tot de bar kunnen komen. Er staat op elke fles zelfs een serveersuggestie. We willen de ervaring van een kwalitatieve cocktail tot bij de mensen thuis brengen, en dat aan de helft van de prijs van diezelfde cocktail in een bar.”, Ben zet de drie flessen voor me. “Waarom net deze drie?”, vraag ik, “Een Vesper Martini is toch niet onmiddellijk een cocktail die enorm populair is?”.

In de eerste plaats zit je met enkele restricties. Je kan niet met vruchtensappen e.d. beginnen werken. Daarnaast hebben we onze gin, vodka en rum gelijktijdig uitgebracht, dus wilden we cocktails releasen die we konden maken met onze eigen spirits. Voor vodka zijn de opties vrij beperkt, maar het resultaat is er een waar we echt trots op zijn. We zijn er zeker van dat de drie cocktails die we gekozen hebben er baat bij hebben om op fles te rusten.

Ik knik aandachtig en nip verder van mijn BelRoy’s Negroni. Het is meer dan duidelijk dat Ben en Dieter niet over een nacht ijs gegaan zijn. “Ik ben er al zo’n tien jaar mee bezig”, lacht Ben, hij fronst eventjes, alsof hij plots beseft hoe lang dat werkelijk is, maar gaat verder: “We hebben heel bewuste keuzes gemaakt, zowel over welke cocktails, als hoe de balans moet zitten. Wat je proeft is écht het resultaat dat we wilden bereiken, niks van toeval. Alles is uitvoerig getest, zowel door kritische mensen uit het milieu, als door vaste klanten.

IMG_3010

De cocktails
BelRoy’s Negroni (20%)
De wereldberoemde Italiaanse aperitivo, ontstaan in Florence, Italië een kleine honderd jaar geleden, toen graaf Negroni zijn Americano (Vermouth, Campari & Soda) wat straffer wilde en aan barman Fosco Scarselli vroeg om de soda te vervangen door gin. Gemaakt met BelRoy’s London Dry Gin, Italian Vermouth en Bitter.

Een zijdezachte, afgeronde, bitterzoete sensatie. Ik krijg enorm veel winterse kruiden, dieprode vruchten en een toets van cacao mee, de afdronk is heel fruitig. Hoewel alle verschillende elementen van een zoeter profiel zijn, smaakt de Negroni allesbehalve zoet, licht en speels. Verbazingwekkend hoe dit niet smaakt als een ‘combinatie van Vermouth, Bitter en Gin naast elkaar’, maar als 1 geheel.

BelRoy’s Vesper Martini (26,7%)
Een cocktail voor het eerst vermeld in de James Bond novel ‘Casino Royale’, geschreven door Ian Fleming in 1953. Bond bestelt deze vernieuwende combinatie van gin én vodka. Gemaakt met BelRoy’s London Dry Gin, BelRoy’s Vodka en Kina Vermouth.

Ben wist me te vertellen dat ze wat gespeeld hebben met de verhoudingen van de gin en vodka. “The whole is definitely greater than the sum of its parts”, speelt door mijn gedachten. De hoofdtonen zijn floraal en citrusgeörienteerd. Tijdens het drinken komt de jeneverbes uit de gin meer naar voor. Ze smaakt uitgebalanceerd, verfrissend, en gaat gevaarlijk vlot naar binnen, deze sterkste van de drie. In de nasmaak blijft een zachte fraicheur hangen.

BelRoy’s El Presidente (21,8%)
Een Cubaanse klassieker die haar oorsprong kent in de eerste helft van de twintigste eeuw. Naar welke Cubaanse president ze vernoemd is, daar bestaat twijfel over, maar wie het ook was, hij mag zich gelukkig prijzen dat er zo’n prachtige Belgische blend bestaat. Gemaakt met BelRoy’s Rum, White Vermouth, Orange Curaçao en Granaatappel.

Deze ‘Cuban Martini’ smaakt naar klasse en elegantie. Rijk, heerlijk, met een fijn exotisch randje en een warme, diepe gelaagdheid. De funk uit de BelRoy’s Rum danst lichtvoetig over mijn tong. De complexiteit groeit. De curacao steekt de kop op, gevolgd door vanille en rode vruchten. Ongetwijfeld dat deze El Presidente mijn favoriet van de drie is.

Voordat ik afsluit wil ik Ben uitdrukkelijk bedanken voor zijn tijd en de samples die ik mee heb gekregen. Hem bedanken voor het delen van zijn wijsheid, voor alle tips die hij me gaf, voor zijn geloof in waar ik mee bezig ben.

Schol,
Matthias

INFO:

  • KLIK HIER om te ontdekken waar je de BelRoy’s Bottle-Aged Cocktails kan kopen.
  • De richtprijs voor een fles van 700ml is €44,95
  • BelRoy’s Bijou is dagelijks open vanaf 17u.
  • Adres: Graaf van Egmontstraat 20, 2000 Antwerpen

ENGLISH 🇬🇧


Several months ago I visited BelRoy’s Bijou for the first time. I was attending a Tiki Masterclass hosted by Dieter van Roy and Dries Botty, both bartenders in the astonishing cocktail bar, which is located in the ‘Antwerp South’ area. Some of those cocktails got prepared with the three spirits Dieter and his colleague Ben Belmans had released, yet I didn’t get much intel on it, yet… Until several weeks ago, when I got a contacted by Ben himself. He told me he’d love to meet me, wanted to learn more about who I was and wanted to share his story with me as well.

My enthousiasm, respect and fear all arose at the same time. It had only been a bit over a year since I set my first steps in the world of mixology and now I’d be having a personal meeting with Ben Belmans, one of the godfathers of Belgian Mixology? I started trembling, if I was holding a shaker I easily could’ve strained out a Daiquiri 12 to 15 seconds later.

Ben Belmans’ Personal Masterclass
I arrive in Antwerp and get picked up by Ben himself, who takes me to BelRoy’s Bijou. Our get-together would last for over two and a half hours, talking about bloggers and new media, the art and craft of cocktails, and obviously, the launch of the BelRoy’s label: three spirits and three bottled cocktails. The spirits will be thoroughly reviewed later on, today I’ll be talking about the cocktails.

What’s your story, Matthias?”, Ben beams charisma. the people who know him will probably confirm, he has this charm and talks with a warm and easing voice, carefully selecting the words he’s using. To me, Ben is the embodiment of the bar I’m in. I tell him some more about myself, about ‘Served By Soberon’, about my insatiable hunger for knowledge and the desire to share it.

This morning you published a Vesper Martini”, he says. I nod and smile, he’s up to date. “And how did you mix it?” I start laughing, nervously, I feel like I have to do an oral exam. “I stirre…”, before I can start my explanation, he interrupts me. “I’ve got a better idea. Make me one.”, Ben invites me behind the bar. A tad intimidated I walk to his side. “Guide me through it.”, he smiles.

While I’m repeating every step, he gives me some tips and tricks along the way: explaining the science behind the craft, the reason certain techniques are used, talks about temperatures, amounts, times, aromatic evolutions. I strain my Vesper in the glass Ben puts in front of me. He makes a second version, shaken, not stirred. A third Vesper is the bottled BelRoy’s one. “And now, it’s time to have a drink.”, he says. “I can use one.”, I laugh. Three times the same glass, three times the same cocktail, three entirely different results. Astonishing.

The atmosphere is very amicable. Ben assures me he just wants to give some info on why, what and how. Talking about the things I know, but never really without taking a closer look at it. Every few minutes I experience an ‘aha-erlebnis’. I ask Ben so many questions, once in a while receiving one as a reply. My turn to answer, often with way too many words. “Sorry, ‘briefly’ is kinda missing in my dictionary.”, I tell him, laughingly. “Same here”, he says.

We compare the three Vespers. “See, Matthias, it’s not about which of these three you like best. ‘Liking something’ is personal. Yet quality and consistency are NOT subjective.” And this little piece of wisdom brings us to the spirits and bottle-aged cocktails he developed with Dieter.

As bartenders we want to use the best products. Products we’re 100% convinced of ourselves. Products that have the flavor profile we need to make the cocktails on our menu.” Ben knows what he wants. He has decades of experience, both as a bartender, as a cocktail caterer and on events. Eventually he decided to take a distillery course, leaving him with the entire process, from raw material till cocktail, in his own hands.

IMG_3018

Bottle-Aging
There are several reasons why Ben and Dieter chose to launch bottle-aged cocktails: In the first place there’s the undeniable harmony of the product as inside the bottle, the cocktail gets smoother because of the marriage of alcohol and water molecules. Next to that, it also ages in complexity. “I first noticed how cocktails aged by tasting leftovers from batched cocktails I prepared for events. Something had happened with it over time. An aromatic evolution had take place.”, Ben tells.

In Bijou’s they have always been serving bottle-aged cocktails, long before the launch of their own range. “It’s true, you miss the magic of the bartender at play, yet on the other hand, we bever had the ambition of being Tom Cruise in ‘Cocktail’. We want to give people an experience, be the best hosts and above all, deliver consistency in everything we do. Next to that it also gives us some room to experiment with different types of flavors. We aren’t bound to one type of Vermouth when making our Negroni.

Releasing these bottle-aged cocktails is a lot of fun for those people who like our cocktails, but can’t just visit our bar. We want to take the experience of a quality cocktail to the people’s living rooms, and that at approximately half the price of what you’d pay in a bar.”, Ben puts the three bottles in front of me. “And why these three?”, I ask, “As far as I know, the Vesper isn’t a very popular drink anymore?

First of all, there are some limitations when bottle-aging. You can’t use fresh juices etc… and next to that we had just released our gin, vodka and rum, so we wanted to focus on cocktails that contained these spirits. In the case of vodka, the options are rather limited, yet we’re so proud of the result. We definitely chose cocktails that benefit from aging in bottles.

I nod, listen and sip from my BelRoy’s Negroni. It’s very obvious Ben and Dieter didn’t just randomly choose the cocktails they wanted to create. “I’ve been working on the concept of bottle aging for ten years.”, Ben laughs, frowns for a second, as if he suddenly realises how long that actually is, yet continues, “The choices we made were deliberate, which cocktails to bottle and how they should taste, what you’re having is exactly how we want it to taste. There’s no coincidence. The cocktails got thoroughly tested by ourselves, critical people from the scene and our guests in the bar.

IMG_3010

De cocktails
Belroy’s Negroni (20%)
The world famous Italian aperitivo, originating in Florence, Italy, about 100 years ago. It came to existence when Count Negroni wanted something stronger than the Americano (Vermouth, Campari, Soda) and ordered bartender Fosco Scarselli to change the soda to gin. Made with BelRoy’s London Dry Gin, Italian Vermouth & Bitter.

A silky smooth, rounded, bittersweet sensation. I’m getting a lot of warm spices, deep red fruits and a hint of cocoa. The aftertaste more fruity. Even though the different elements of the gin fit a sweeter profile, the Negroni on itself is not cloggy or overly sweet. It’s light and playful. Amazing how this doesn’t just taste like ‘a mix of vermouth, bitter and gin’.

Belroy’s Vesper Martini (26,7%)
A cocktail first mentioned in the James Bond novel ‘Casino Royale’, written by Ian Fleming and published in 1953. Bond is the one ordering this innovative combination of gin and vodka. Made with BelRoy’s London Dry Gin, BelRoy’s Vodka and Kina Vermouth.

Ben told me that they have been tweaking the gin and vodka proportions. “The whole is definitely greater than the sum of its parts”, continually loops through my mind. The main aroma is floral and citrus oriented. While sipping, there’s a bright juniper bang. It tastes balanced, vibrant, and dangerously smooth, even while it’s the strongest of all three. In the aftertaste, the soft freshness remains.

Belroy’s El Presidente (21,8%)
A Cuban Classic that knows its origin in the first half of the 20th Century. Whether its named after President Menocal or Machado is uncertain, what is certain, is that the man would be delighted that such a quality blend of the drink is available in Belgium. Made with BelRoy’s Rum, White Vermouth, Orange Curaçao and Pomegranate.

This ‘Cuban Martini’ tastes like class and elegance at once. Rich, delicious, with a slight exotic touch and layered with warmth. The funk from the BelRoy’s Rum dances lightly over my tongue. The complexity grows with each sip. The Curaçao arrives, followed by vanilla and red fruits. Undoubtedly, this El Presidente is my favourite of the three bottled cocktails.

To conclude my writing, I want to thank Ben for his time and the samples he provided. Thank him for sharing his knowledge, for all the tips he gave me and for believing in my work.

Cheers,
Matthias

INFO:

  • The entire range of BelRoy’s products can be found both online and in liquor stores around the country. For a detailed list of vendors CLICK HERE.
  • BelRoy’s Bijou is open daily from 17h
  • Location: Graaf van Egmontstraat 20, 2000 Antwerp

2 Replies to “Served To Soberon: Ben Belmans & BelRoy’s Bottle-Aged Cocktails”

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

w

Verbinden met %s